Varmkorvens ursprung finns i Tyskland där en slaktare vid namn Johann Georgehehner någon gång under 1600-talet började producera en korv som gavs smeknamnet dachshund (sv. tax). Det finns dock belägg för att man i Tyskland redan under medeltiden åt korv med bröd. Det första korvståndet öppnade 1871 i New York. Man kan tänka sig att det var tyska immigranter som fört med sig korven där smeknamnet snabbt översatts. Resultatet blev en varm hund – hot dog.

26 år senare, på den Allmänna konst- och industriutställningen i Stockholm 1897 fick svenskarna för första gången smaka på varmkorv. Utställningen – som ofta kallas för Stockholmsutställningen – var en storslagen uppvisning i vad Sveriges (och Norges – som var i union då) industrialism kunde åstadkomma. Utställningen öppnade den 15 maj 1897 och stängde den 3 oktober 1897. Ett hundratal spektakulära byggnader och paviljonger uppfördes och fylldes under sommarmånaderna med allehanda utställningsföremål av 3 722 utställare. När utställningen stängdes hade 1,5 miljoner besökt området på Djurgården i Stockholm. Man kan tänka sig att den praktiska och snabba varmkorven blev uppskattad i trängseln på utställningen där kvinnliga försäljare gick runt och sålde en korv med mos för 20 öre.

Brödet tillkom inte förrän under världsutställningen i St. Louis, USA, 1904. Där serverades varmkorv och för att kunna hålla i den varma korven fick besökarna låna vita handskar. Det ledde dock till ett stort svinn och brödet gjorde därmed entré som en ätbar ersättare.

Under sent 1920-tal dyker ordet korvgubbe upp i det svenska språket, vilket tyder på att korvkioskerna fått fäste. År 1942 inrättas Sveriges Korvhandlares Riksförbund. Från 1940-till 1960-tal ökar populariteten alltmer för varmkorven. En trolig orsak är att det är efter det andra världskriget som den amerikanska kulturen slår igenom. Samtidigt släpptes även alla ransoneringar och kött var återigen lätt att få tag i. Samtidigt blir varmkorvsindustrin hårt åtgången av myndigheterna som vill reglera, förbjuda och styra upp verksamheten. Krav ställdes på bestämda öppettider, priser, menyer och utformning av kioskerna/vagnarna. Som ett resultat av detta förbjöds försäljning av varmkorv ur en låda på magen, som det beskrivs i Owe Thörnqvists hitlåt Varm korv boogie från 1959.